Niek Benoot - Museum Hooge Crater

Gepubliceerd op 17-01-2019
Innovatie zit in de genen van de Westhoek. Toch doen we niets ondoordacht. Het is belangrijk met beide voeten in de Westhoekklei te blijven staan. Ondernemen is weten waar je wil staan binnen vijf jaar en daar ook naar handelen. De Westhoek biedt ons alle troeven om ons doel te bereiken.

"We willen geenszins een afkooksel van de grote oorlogsmusea zijn. We brengen ons eigen verhaal”, zegt Niek Benoot (34) van het Museum Hooge Crater nabij Ieper. Samen met zijn vrouw Ilse Watteyne (35) maakte hij van de WOI-site een topplek. “We doen niets ondoordacht. Ondernemen is weten waar je wil staan binnen vijf jaar en daar ook naar handelen.”

Hoe wordt een agro- en biotechnoloog uit Boezinge een met prijzen overladen museumeigenaar?

Ik wilde landbouwer worden. Nog tijdens mijn studies rolde ik dankzij een stage in de wereld van de bodemsanering. Ik mocht bij De Bree Solutions in Maldegem aan de slag en werd er als 24-jarige commercieel verantwoordelijke.

Toch ontbrak er iets. Ik wou op mijn eigen benen staan. Het toen nog veel kleinere museum Hooge Crater stond te koop. Ik kende het goed, de uitbater was een vriend van mijn vader. We kochten de kapel en het schooltje in augustus 2008 en in september brak de bankencrisis uit. Dan zakt de moed je wel even in de schoenen. Maar veel tijd om daarbij stil te staan, was er niet. Er is maar één weg, en dat is vooruit.

Met de herdenking van honderd jaar Groote Oorlog in het vooruitzicht zagen we hier echt wel potentieel in. Ik gaf mijn werk op en ging er honderd procent voor. Mijn vrouw werkte in een traiteurzaak en kon haar ervaring goed gebruiken in de uitbouw van het museumcafé.

Als kind had ik al een eigen museum. Mijn zussen moesten dan het gastenboek invullen, bij gebrek aan andere bezoekers (lacht).

Op Tripadvisor zijn jullie het beste privaat museum van België.

Daar moet je hard voor werken, hoor. De eerste vijf jaar waren we zeven dagen op zeven open. Tot Louis, onze oudste zoon, thuis kwam van school en vroeg om ook eens iets samen te doen. Dan hebben we besloten om de maandag definitief te sluiten. Ondertussen was ook onze jongste zoon Arthur geboren.

In die eerste jaren trok ik elke avond met de fiets naar de Menenpoort. Tijdens de Last Post ceremonie staan alle Britse touroperators in één straat geparkeerd. De chauffeur blijft in de bus. Ik stak hen een folder van het museum toe en maakte een praatje. Dat creëert een band. Die aanpak wierp al snel vruchten af. Ondertussen is ons museum bekender in Engeland dan in eigen land. Om het met de woorden van Willem Vermandere te zeggen: ‘Chance is een karre, waar dat je moet aan duwen’.

Woedt er een concurrentiestrijd met andere WOI-musea in de Westhoek?

Zeker niet. Elk museum belicht een ander deel van het verhaal. In plaats van elkaar tegen te werken, hebben wij al van bij het begin de samenwerking opgezocht. Toerisme Ieper, Westtoer en Toerisme Vlaanderen zijn onze partners. We werken ook vaak samen met het In Flanders Fields Museum, onder meer voor de uitbouw van het Instappunt Oost naast ons museum. Van hieruit kan je prachtige wandelingen maken tussen de mijnkraters.

Ondernemers zijn de ambassadeurs van de streek en dat hebben ze bij Westtoer goed begrepen. De toeristische ondernemers in de Westhoek werken heel goed samen.

Met Barak de Vinck werd je in 2018 bekroond als meest innovatieve logies van West-Vlaanderen. Proficiat!

Het is begonnen met Cottage de Vinck, een leuk zijspoor. Enkele jaren geleden verkochten onze buren hun huis en wij hapten meteen toe. We maakten er een luxevakantiewoning van voor grote groepen.

Met Barak de Vinck gaan we nog een stapje verder. We restaureerden een noodwoning uit 1919 tot in de kleinste details. In deze noodwoning kwam baron en burgemeester de Vinck met zijn vrouw en zes kinderen kort na de Wapenstilstand wonen. Er is geen elektriciteit en enkel een houtkachel voor de verwarming. We maken er een totaalbeleving van, met bijvoorbeeld ook originele recepten en ingrediënten voor pannenkoeken uit die tijd. Met een ‘noodknop’ krijg je toegang tot het luxe-gedeelte, maar dan moet je wel bijbetalen. We verwachten de eerste gasten in maart 2019.

Het ontbreekt je niet aan ideeën.

Innovatie zit in de genen van de Westhoek. Toch doen we niets ondoordacht. Mijn vrouw houdt me met beide voeten op de grond. We bouwen rustig verder. Zo hebben we pas in 2012 een heel nieuwe vleugel aan ons museum gebouwd. Nu kunnen we twee groepen tegelijk ontvangen.

Om de wat kalmere midweken in de vakantiewoning op te vangen, zijn we vorig jaar begonnen met teambuildingactiviteiten voor bedrijven. Dat biedt een mooie wisselwerking tussen het museum en de vakantiewoning.

Zal de interesse voor de Eerste Wereldoorlog na 2018 wegebben?

Het zal misschien wat verminderen, maar niet wegvallen. Volgend jaar veranderen de leerplannen in de Britse scholen. Ik heb dit van nabij gevolgd om er met ons museum snel op te kunnen inspelen. Er zal bijvoorbeeld meer aandacht gaan naar de medische evacuatie aan het front. ’t Hooge was een triagepunt. Er bestaan beroemde foto’s van. In onze kapel stond ook een originele ambulance van 1916. Die hebben we met een hoogtewerker in onze nieuwe museumvleugel geplaatst. De Britse touroperators reageerden wild enthousiast dat we zo snel inspelen op nieuwe behoeftes. Een museum moet zichzelf steeds opnieuw in vraag stellen en blijven vernieuwen, daar ben ik van overtuigd.

Het enige wat we niet in de hand hebben, is de Brexit. Ik hoop dat ze de douaneformaliteiten voor schoolkinderen met een gezond boerenverstand aanpakken.

Na de aanslagen in Parijs en Brussel regende het annulaties. Die periode heeft ons gesterkt in de zoektocht naar nieuwe markten. Neem nu Nederland, daar ligt nog een enorm groeipotentieel. Nederlanders houden van de enorme variatie die de Westhoek te bieden heeft.

Welke troeven biedt de Westhoek voor een starter?

De vlotte bereikbaarheid is een absoluut pluspunt. Hier heb je nooit file. Een grote metropoolstad als Rijsel ligt op amper een half uur rijden. Ook de industriezone rond Ieper biedt grote mogelijkheden.

Het is hier ook tof wonen. Er is altijd wel iets te doen in Ieper en de Westhoek.

Niet-West-Vlamingen zien ons als harde en noeste werkers. Dat beeld creëert een vorm van goodwill en hartelijkheid bij je klanten.

Er is ook heel veel steun voor jonge starters. Ik ben lid bij Unizo Ieper en bestuurslid bij Horeca Ieper. Beide verenigingen zetten zich actief in om starters te begeleiden. Zo organiseren wij op maandag 28 januari ‘Business & Bubbels’ waar we 500 lokale ondernemers samen brengen.

Zijn er nog plannen met het museum Hooge Crater?

Ondernemen is weten waar je wil staan binnen vijf jaar en daar ook naar handelen. De Westhoek biedt ons alle troeven om ons doel te bereiken.

Ons museum moet een onderdeel zijn van de beleving in de Westhoek en de regio rond Ieper. Het is ook meer dan de oorlog alleen. Zo zijn we met enkele anderen een nieuwe vzw aan het oprichten waarbij we themawandelingen aanbieden rond onder meer het ontstaan van het pretpark Bellewaerde dat hier naast de deur ligt.

 

Museum Hooge Crater – Meenseweg 467, Zillebeke (Ieper) – 057 46 84 46 en www.hoogecrater.com

Cottage de Vinck – Bellewaardestraat 3, Zillebeke (Ieper) – 0474 77 19 52 en www.cottagedevinck.be

Barak de Vinck – Bellewaardestraat 5, Zillebeke (Ieper) – 0474 77 19 52 en www.barakdevinck.be

Teambuilding Westhoek – 0474 77 19 52 en www.teambuilding-westhoek.be

©Fotografie met dank aan: Marijn Follebaut, Museum Hooge Crater en Westtoer

Deel deze pagina